Un nuevo ojo cósmico para explorar el Universo profundo


Comienza la construcción de un nuevo ojo cósmico que rastreará el universo en busca de materia oscura y planetas fuera del Sistema Solar parecidos al nuestro. La Organización Telescopio Gigante Magallanes (GMT) acaba de anunciar que sus 11 socios internacionales han reunido los 500 millones de dólares necesarios para iniciar la construcción del primero de una nueva generación de telescopios extremadamente grandes.

El sitio elegido para la nueva hazaña tecnológica ha sido, una vez más en el campo astronómico, Chile. Sus elevadas planicies, su escasa contaminación lumínica y la humedad relativa muy baja, gracias al desierto de Atacama, el más árido del mundo, permiten que este país andino sea el paraíso de las observaciones astronómicas.

Se espera que el telescopio comience a ser ensamblado en 2021 y que esté en pleno funcionamiento en 2024. “El GMT dará inicio a una nueva era en la astronomía. Revelará los primeros objetos que emiten luz en el universo, explorará los misterios de la energía y la materia oscuras e identificará planetas potencialmente habitables en el vecindario galáctico de la Tierra”, manifiesta Wendy Freedman, presidenta del Directorio de la Organización Telescopio Gigante Magallanes (GMT).

Una vez construido, en el Cerro Las Campanas, a unos 500 kilómetros al norte de Santiago de Chile, el Telescopio Gigante Magallanes (GMT) será el telescopio óptico más grande del mundo. “GMT dará inicio a una nueva era en astronomía. Revelará los primeros objetos que emiten luz en el universo, explorará los misterios de la energía y la materia oscuras e identificará planetas potencialmente habitables en el vecindario galáctico de la Tierra”, añade Wendy Freedman.

Dimensiones colosales

Las dimensiones de este coloso tecnológico serán cósmicas, así como los tiempos de fabricación de cada pieza. El espejo primario tendrá 25,4 metros de diámetro y estará formado por siete segmentos de 8,4 metros de diámetro, cada uno. Cada segmento pesará 17 toneladas. Se requerirá un año para fundirlo y enfriarlo, y otros tres años más para pulirlo. Este proceso se llevará a cabo en el Richard F. Caris Mirror Lab. del Steward Observatory de la Universidad de Arizona, en Tucson, (EE.UU).

Entre las organizaciones, gobiernos y donantes privados que financiarán el proyecto se encuentran: Astronomy Australia Ltd., Universidad Nacional de Australia, Institución Carnegie para la Ciencia, Fundação de Amparo à Pesquisa do Estado de São Paulo, Universidad de Harvard, Instituto de Astronomía y Ciencias Espaciales de Corea, Institución Smithsonian, Universidad de Tejas A & M, Universidad de Arizona, Universidad de Chicago y la Universidad de Texas de Austin.

El telescopio, que formará parte de una cúpula de 22 pisos de altura, permitirá captar imágenes hasta 10 veces más nítidas que las del telescopio espacial Hubble. Gracias a este nuevo observador de los cielos los astrónomos serán capaces de mirar el espacio con una mayor profundidad y podrán remontarse aún más atrás en el tiempo.

Para Edward Moses, presidente de GMT, “la aprobación de la construcción significa que se comenzará a trabajar en la estructura central del telescopio y en los instrumentos científicos que forman el núcleo de este proyecto de 1.000 millones de dólares. Los primeros preparativos para la construcción incluyen trabajos en la cima del cerro Las Campanas, en el norte de Chile, y la fabricación inicial de los siete enormes segmentos del espejo primario del telescopio”.

El objetivo de telescopios como el GMT es estudiar los planetas similares a la Tierra, que giran alrededor de estrellas cercanas, así como las pequeñas distorsiones ocasionadas por los agujeros negros en la luz proveniente de estrellas y galaxias distantes.

Este nuevo tipo de instrumentos revelarán además los objetos más débiles que se han visto hasta la fecha en el espacio, incluyendo las galaxias sumamente lejanas y antiguas, cuya luz lleva viajando en el cosmos 13.800 millones de años, desde pocos instantes después a la explosión del Big Bang.

via -elmundo.es

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